Fotoperiodista Ko Rentmeester, comenzó su carrera en remo; ganó el bronce en le doble Scull en el Campeonato Europeo de Remo de 1959 con su compañero Peter Bakker, y quedo en quinto lugar en los Juegos Olímpicos de verano de 1960. Sin embargo, pronto se  haría más famoso por documentar eventos históricos .

Comenzó su carrera independiente en la revista LIFE . Su primera tarea fue cubrir los disturbios de Watts, seis días de saqueos, guerrillas e incendios premeditados que estallaron en 1965 en respuesta a un incidente de racismo policial. Sus fotografías dramáticas de las escenas le valieron sus primeros reconocimientos como fotoperiodista y le pidieron que se uniera al personal de LIFE a tiempo completo.

En 1965, Rentmeester viajó a Asia, donde pasó los próximos años centrándose principalmente en la Guerra de Vietnam, capturando la vida en el país devastado por la guerra y documentando las experiencias de un equipo de tanques estadounidense en el calor. Fue aquí que tomó una imagen de un artillero tanque M84 mirando a través de una mira telescópica, que le valió la foto del año en 1967. Fue la primera fotografía en color en ganar el premio.